January 28, 2022
Mandat Biofuel AS Membantu Petani, tetapi Merusak Lingkungan

Mandat Biofuel AS Membantu Petani, tetapi Merusak Lingkungan

Kelebihan jagung menumpuk di luar fasilitas penyimpanan koperasi petani di Paoli, Colorado.

Jika Anda telah memompa bensin di stasiun layanan AS selama dekade terakhir, Anda telah memasukkan biofuel ke dalam tangki Anda. Berkat Standar Bahan Bakar Terbarukan federal, atau RFS, hampir semua bensin yang dijual secara nasional harus mengandung 10% etanol – bahan bakar yang dibuat dari sumber tanaman, terutama jagung.

Dengan kenaikan harga pompa baru-baru ini, lobi biofuel mendesak untuk meningkatkan target itu menjadi 15% atau lebih. Pada saat yang sama, beberapa pembuat kebijakan menyerukan reformasi. Misalnya, kelompok bipartisan senator AS telah memperkenalkan undang-undang yang akan menghilangkan bagian mandat etanol jagung.

Ditetapkan setelah serangan 11 September 2001, RFS berjanji untuk meningkatkan keamanan energi, mengurangi emisi karbon dioksida dan meningkatkan pendapatan untuk pedesaan Amerika. Program ini tentu saja telah meningkatkan keuntungan bagi sebagian industri pertanian, tetapi menurut saya program itu gagal memenuhi janji-janji lainnya. Memang, studi oleh beberapa ilmuwan, termasuk saya, menemukan bahwa penggunaan biofuel telah meningkat daripada penurunan emisi CO2 sampai saat ini.

Undang-undang saat ini menetapkan target untuk memproduksi dan menggunakan 36 miliar galon biofuel pada tahun 2022 sebagai bagian dari sekitar 200 miliar galon bahan bakar motor yang dibakar oleh kendaraan bermotor AS setiap tahun. Pada 2019, pengemudi hanya menggunakan 20 miliar galon bahan bakar terbarukan setiap tahun – terutama etanol jagung dan biodiesel kedelai. Penggunaan menurun pada tahun 2020 karena pandemi, seperti halnya sebagian besar penggunaan energi. Meskipun penghitungan 2021 belum selesai, program ini masih jauh dari target 36 miliar galon. Saya percaya waktunya sudah matang untuk mencabut RFS, atau setidaknya sangat menguranginya.

Keuntungan yang lebih tinggi bagi banyak petani

Keberhasilan RFS yang paling jelas telah meningkatkan pendapatan bagi petani jagung dan kedelai dan perusahaan pertanian terkait. Ini juga telah membangun industri biofuel domestik yang cukup besar.

Asosiasi Bahan Bakar Terbarukan, sebuah kelompok perdagangan untuk industri biofuel, memperkirakan bahwa RFS telah menghasilkan lebih dari 300.000 pekerjaan dalam beberapa tahun terakhir. Dua pertiga dari pekerjaan ini berada di negara bagian penghasil etanol teratas: Iowa, Nebraska, Illinois, Minnesota, Indiana, dan South Dakota. Mengingat peran kunci Iowa dalam pemilihan pendahuluan presiden, sebagian besar politisi dengan ambisi nasional merasa bijaksana untuk merangkul biofuel.

RFS menggantikan sejumlah kecil minyak bumi, mengalihkan sebagian pendapatan dari industri minyak dan menjadi agribisnis. Namun demikian, kontribusi biofuel untuk keamanan energi AS tidak ada artinya dibandingkan dengan keuntungan dari produksi minyak domestik yang diperluas melalui rekahan hidrolik – yang tentu saja membawa kerusakan lingkungan yang parah. Dan menggunakan etanol dalam bahan bakar menimbulkan risiko lain, termasuk kerusakan pada mesin kecil dan emisi yang lebih tinggi dari asap bahan bakar.

Bagi konsumen, penggunaan biofuel memiliki pengaruh yang bervariasi, tetapi secara keseluruhan kecil, pada harga pompa. Kebijakan bahan bakar terbarukan memiliki pengaruh kecil di pasar minyak dunia, di mana efek tingkat sen mandat biofuel tidak cocok untuk volatilitas skala dolar minyak.

Biofuel tidak netral karbon

Gagasan bahwa biofuel baik untuk lingkungan bertumpu pada asumsi bahwa mereka pada dasarnya netral karbon – yang berarti bahwa CO2 yang dipancarkan ketika biofuel dibakar sepenuhnya diimbangi oleh CO2 yang diserap oleh bahan baku seperti jagung dan kedelai saat mereka tumbuh. Asumsi ini dikodekan ke dalam model komputer yang digunakan untuk mengevaluasi bahan bakar.

Menjelang berlalunya RFS, pemodelan tersebut menemukan pengurangan CO2 sederhana untuk etanol jagung dan biodiesel kedelai. Ini menjanjikan manfaat yang lebih besar dari etanol selulosa – jenis biofuel yang lebih maju yang akan dibuat dari sumber non-makanan, seperti sisa tanaman dan tanaman energi seperti willow dan switchgrass.

Tetapi penelitian selanjutnya menunjukkan bahwa biofuel sebenarnya tidak netral karbon. Memperbaiki kesalahan ini dengan mengevaluasi perubahan nyata dalam penyerapan karbon lahan pertanian mengungkapkan bahwa penggunaan biofuel telah meningkatkan emisi CO2.

Salah satu faktor besar adalah bahwa membuat biofuel memperkuat perubahan penggunaan lahan. Karena panen dialihkan dari memberi makan manusia dan ternak untuk menghasilkan bahan bakar, lahan pertanian tambahan diperlukan untuk mengimbanginya. Itu berarti hutan ditebang dan padang rumput dibajak untuk mengukir hektar baru untuk produksi tanaman, memicu pelepasan CO2 yang sangat besar.

Memanen Jagung

Sekitar 40% jagung yang diproduksi di AS digunakan untuk membuat etanol.

Memperluas lahan pertanian untuk produksi biofuel juga buruk bagi lingkungan dengan cara lain. Studi menunjukkan bahwa itu telah mengurangi kelimpahan dan keanekaragaman tumbuhan dan hewan di seluruh dunia. Di AS, itu telah memperkuat dampak merugikan lainnya dari pertanian industri, seperti limpasan nutrisi dan polusi air.

Kegagalan etanol selulosa

Ketika Kongres memperluas mandat biofuel pada tahun 2007, faktor kunci yang mendorong legislator dari negara bagian di luar Midwest untuk mendukungnya adalah keyakinan bahwa generasi mendatang etanol selulosa akan menghasilkan manfaat lingkungan, energi dan ekonomi yang lebih besar. Pendukung biofuel mengklaim bahwa bahan bakar selulosa hampir menjadi layak secara komersial.

Hampir 15 tahun kemudian, terlepas dari mandat dan miliaran dolar dalam dukungan federal, etanol selulosa telah gagal. Total produksi biofuel selulosa cair baru-baru ini berkisar sekitar 10 juta galon per tahun – sebagian kecil dari 16 miliar galon yang diminta RFS untuk diproduksi pada tahun 2022. Tantangan teknis telah terbukti lebih menakutkan daripada yang diklaim oleh para pendukung.

Menumbuhkan Switchgrass untuk Biofuel

Membuat etanol selulosa dari tanaman seperti switchgrass rumit dan tetap tidak terjangkau meskipun ada subsidi besar.

Berbicara tentang lingkungan, saya melihat kegagalan selulosa sebagai sesuatu yang melegakan. Jika teknologi ini berhasil, saya yakin teknologi ini akan melepaskan ekspansi global yang lebih agresif dari industri pertanian – pertanian skala besar yang hanya menanam satu atau dua tanaman dan bergantung pada metode yang sangat mekanis dengan penggunaan pupuk kimia dan pestisida yang intensif. Beberapa risiko seperti itu tetap ada karena penyulingan minyak bumi berinvestasi dalam produksi diesel berbasis bio dan produsen memodifikasi fasilitas etanol jagung untuk memproduksi bahan bakar biojet.

Efek riak pada tanah dan masyarakat adat

Saat ini sebagian besar biofuel dibuat dari tanaman seperti jagung dan kedelai yang juga digunakan untuk makanan dan pakan ternak. Pasar global untuk tanaman komoditas utama sangat erat, sehingga peningkatan permintaan untuk produksi biofuel menaikkan harga mereka secara global.

Tekanan harga ini memperkuat deforestasi dan perampasan lahan di lokasi dari Brasil hingga Thailand. Standar Bahan Bakar Terbarukan dengan demikian memperburuk perpindahan masyarakat adat, perusakan lahan gambut dan kerusakan serupa di sepanjang perbatasan pertanian di seluruh dunia, terutama di negara berkembang.

Beberapa peneliti telah menemukan bahwa efek merugikan dari produksi biofuel pada penggunaan lahan, harga tanaman dan iklim jauh lebih kecil dari perkiraan sebelumnya. Namun demikian, ketidakpastian seputar perubahan penggunaan lahan dan efek bersih pada emisi CO2 sangat besar. Pemodelan kompleks pasar komoditas terkait biofuel dan pemanfaatan lahan tidak mungkin diverifikasi, karena memperkirakan efek di seluruh dunia dan ke masa depan.

Daripada biofuel, cara yang jauh lebih baik untuk mengatasi emisi CO2 terkait transportasi adalah melalui peningkatan efisiensi, terutama meningkatkan ekonomi bahan bakar kendaraan bensin sementara mobil listrik terus maju.

Bangku dengan dua kaki lemah

Apa yang bisa kita simpulkan dari 16 tahun RFS? Seperti yang saya lihat, dua dari tiga kaki kebijakannya sekarang cukup goyah: Alasan keamanan energinya sebagian besar diperdebatkan, dan alasan iklimnya terbukti salah.

Namun demikian, kepentingan pertanian utama sangat mendukung program tersebut dan mungkin dapat menopangnya tanpa batas. Memang, seperti yang diamati oleh beberapa komentator, mandat biofuel telah menjadi hak agribisnis lainnya. Wajib pajak mungkin harus membayar mahal dalam kesepakatan untuk mencabut RFS. Demi planet ini, itu akan menjadi biaya yang layak dibayar.

Ditulis oleh John DeCicco, Profesor Riset Emeritus, Universitas Michigan.

Artikel ini pertama kali diterbitkan di The Conversation.Percakapan